• El neo-institucionalismo como escuela


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    • Abstract: Salomón Kalmanovitz. 1. El neo-institucionalismo informa que las reglas de juego que guían el comportamiento de ... biología y se cuenta que le envió El capital al biólogo con ese mensaje, que se quedó sin ...

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El neo-institucionalismo como escuela.
Salomn Kalmanovitz1
El neo-institucionalismo informa que las reglas de juego que guan el comportamiento de
los agentes en una sociedad son fundamentales para explicar su desempeo econmico. A
la vez, se trata de un conjunto de teoras que combinan las vertientes de una nueva
microeconoma basada en los costos de transaccin, una seccin de derecho y economa,
otra de teora de la informacin, teora de la eleccin pblica, y una vertiente histrica,
basada en el trabajo de Douglass North.2 Cada una de ellos se acerca o se aleja en mayor o
menor medida de los postulados bsicos de la teora neo-clsica: maximizacin de una
utilidad, racionalidad en la escogencia, escala de valores establecida, informacin perfecta,
competencia adecuada y, por lo tanto, clarificacin de los mercados.
Lo que har en este ensayo es preguntarme si el neo-institucionalismo constituye un
paradigma distinto al que impera, o a los que imperan, en la economa. Seguidamente traer
a cuento algunas discusiones del viejo institucionalismo norteamericano en torno a la teora
de la evolucin biolgica, contrastndola con la posicin de Marx sobre los fines de la
historia, y su eventual abandono por la profesin econmica. Fueron especialmente
importantes los intentos de Veblen, Clark y Wesley Mitchell de tornar la economa en una
ciencia emprica, en lnea con los modelos de las ciencias naturales. El tema de los costos
de transaccin que determinan las instituciones es una de las contribuciones importantes
que ha hecho esto escuela al pensamiento contemporneo y le dedico algn espacio para
explicarlo. Creo que la aportacin ms importante que ha hecho el neo-institucionalismo es
a la historia econmica, al plantear cmo las organizaciones sociales y los cambios
histricos van construyendo una senda de desarrollo econmico que depende en gran
medida del pasado. Finalizo con una seccin que resea algunos aportes de esta escuela a la
historia econmica de la Amrica Latina.
Es el neo-institucionalismo un paradigma?
No creo que el neo-institucionalismo clasifique como un paradigma en s mismo, si nos
referimos a la nocin de Khun de que un "paradigma" es una teora completa que gua la
labor de investigacin de una comunidad cientfica. En la economa existe una especie de
esquizofrenia entre un programa neo-clsico de teora micro y macro-econmica, basado en
unos supuestos simples pero heroicos sobre la racionalidad de los agentes econmicos que
permiten una abundante formalizacin matemtica, y una oposicin proveniente de una
tradicin keynesiana que no creen que los mercados se equilibren solos o que los agentes,
sobre todo los financieros, sean racionales. Existe tambin un paradigma que agrupa
investigadores latinoamericanos y del tercer mundo, que es derivado de la escuela histrica
alemana y que propugna por un desarrollo autrquico, impulsado por la accin reguladora
1
Profesor de la Universidad Nacional de Colombia. Agradezco los comentarios de Jos Flix Catao,
Fernando Tenjo, Andrs Hoyos y Jos Daro Uribe.
2
Vase en el sitio http://isnie.org los encuentros anuales de los muchos cientficos sociales que se congregan
alrededor de la idea de que las instituciones son fundamentales para explicar el comportamiento social y
econmico.
2
del Estado. A lo anterior se agrega otro programa emprico, de anlisis estadstico y
economtrico que se construye sobre la base de unos "hechos caractersticos" a cada
situacin que enfrenta el economista de turno. Para Lucas se trata de construir una
economa anloga a la real con la cual se puedan hacer experimentos de sus reacciones a
diversos choques. (Lucas, 1978) Podramos afirmar entonces que la profesin se encuentra
en una situacin de combinacin eclctica de teoras. La mayor parte de los economistas
disean historias coherentes sobre los fenmenos y las contrastan y las van acercando a lo
que informen los modelos economtricos y las estadsticas pertinentes.
En este sentido, el viejo institucionalismo de ThorsteinVeblen, J.M. Clark y Wesley
Mitchell dio una batalla en la cual pusieron en duda los modelos racionalistas basado en la
psicologa del hedonismo y en los ajustes flexibles de precios y cantidades, para proponer
un programa de investigacin que, por el contrario, partiera de y modelara unos hechos
econmicos seleccionados adecuadamente, para ofrecer buenas historias sobre la realidad
econmica. Eventualmente, la profesin termin por aceptar esta visin y desarroll un
programa de estadstica y de econometra que permiti construir las herramientas de
modelacin de los hechos caractersticos elegidos por el analista. (Rutherford, 2002) Lucas
reconoce "el poder derivado de una abstraccin en la idea de un modelo de ciclo de los
negocios tpico", (Lucas, 699) en el que slo variaban la duracin y la intensidad de cimas
y cadas que logr derivar Mitchell de la cuidadosa observacin estadstica de los ciclos
econmicos.
Los neo-institucionalistas han enfilado igualmente sus bateras contra la ortodoxia al
enfatizar los costos de transaccin que son supuestos por ella como inexistentes y, en el
caso de North, a buscar una teora dinmica que d cuenta del cambio institucional que est
a la base del cambio histrico, alejndose de los modelos estticos que suponen la
competencia como igualadora de las remuneraciones de los factores. Pero el mismo North
considera que "definir las instituciones como las limitaciones que los humanos se imponen
a si mismos convierte esta definicin en complementaria a la eleccin del enfoque terico
de la teora econmica neoclsica". (North, 1993, 16)
A diferencia de los neoclsicos, la teora neo-institucional de North utiliza una psicologa
pragmtica y experimental en contraposicin al utilitarismo combinado con el conductismo
en que se apoyan ellos. De estos postulados psicolgicos, los neoclsicos derivan un
individuo que se comporta racionalmente frente a una amplia gama de opciones que puede
valorar adecuadamente, porque cuenta adems con una informacin perfecta. Los viejos
institucionalistas se alimentaron de la filosofa pragmatista de James Pierce y de los
trabajos del psiclogo William James, entre otros. Estos definieron la nocin de hbitos por
medio de los cuales las personas se protegen de imprevistos y evaden enfrentar situaciones
nuevas y decisiones difciles. Los pragmatistas dedujeron la nocin de hbito de los
instintos de auto-proteccin de la especie. La rutina protege al individuo de situaciones
impredecibles y de riesgos sin calcular.
Los primeros brotes del institucionalismo que se encuentran en el trabajo de Thorstein
Veblen cuestionan la psicologa utilitarista y las nociones de racionalidad puesto que el
consumo conspicuo es visto por l como fruto de la costumbre y el cambio en la
3
organizacin social producido por la industrializacin 3 no como optimizacin de la
utilidad. La bsqueda de ganancias es entendida de manera similar como una conducta
histrica, que pasa del capitn de industria del siglo XIX que ejerce una conduccin
personal de la empresa, a los propietarios ausentistas de las corporaciones, y su seguida
estructuracin como carteles y trusts; la estructura monopolista es incluso disfuncional en
relacin con los principios democrticos de la sociedad estaudinense, entendida como una
desviacin de un comportamiento de fijacin de mrgenes por el mercado, lo que haba
sido garantizado por la existencia de intensa competencia hasta entonces.
Veblen, Marx y la teora de la evolucin
Los primeros institucionalistas fueron influidos por la teora de la evolucin de Darwin, en
el sentido de que el medio ambiente social moldeaba el comportamiento de la especie
humana. Veblen pens la metfora evolucionista como crucial para entender el proceso de
desarrollo tecnolgico en una economa capitalista por medio de una caracterstica humana
que llam curiosidad ociosa. (Hogdson, 123) Esta conduca al hombre a investigar
detenidamente su entorno y a encontrar la forma de explotarlo intensivamente. Al mismo
tiempo, el hombre tiene una propensin al trabajo constructivo, a adquirir destrezas y siente
horror frente al desperdicio y la futilidad. Veblen pens que la economa deba apartarse de
los conceptos de equilibrio esttico e involucrarse con aquellos que tenan que ver con la
evolucin y el cambio. Buscaba "una teora del proceso del cambio acumulativo, que se
tornaba auto-continua o auto-propulsada sin alcanzar ningn estado final". Defini
entonces una institucin como "hbitos de pensamiento decantados que son comunes a la
generalidad de los hombres", o "el surgimiento de procesos de pensamiento rutinizados que
son compartidos por un nmero de personas en una sociedad dada." (125)
Para Max Lerner, el editor de The Portable Veblen, las instituciones son definidas
vagamente por este autor, "como un conjunto de hbitos y costumbres, maneras de hacer
las cosas y formas de pensar acerca de las cosas, ambas aprobadas por prcticas repetidas
en el tiempo y por la aceptacin de la comunidad... La persistencia de las instituciones se
derivaba principalmente de la incrustacin de los hbitos de pensamiento y accin en la
estructura social" (Veblen, 23)
La posicin evolutiva de Veblen fue criticada por John Commons, otro de los viejos
institucionalistas, quien "rechaz el nfasis de Veblen en las causas eficientes y cuestion
lo adecuadas que podan ser las analogas de la economa con las ciencias naturales... sobre
la base del papel que juega la voluntad humana en darle forma a la evolucin institucional".
(Rutherford, 2002) Elster dir que los procesos evolutivos son estocsticos y desprovistos
de direccin, por lo cual no deben ser replicados por las ciencias sociales, en cuanto el
hombre es una mquina que tiene la capacidad de esperar y de emplear estrategias
indirectas hacia el logro de ciertos fines, para defender o avanzar sus intereses. (Elster, 23)
3
"El consumo conspicuo de bienes valiosos es un medio de ganar reputacin para los caballeros del ocio"
(Veblen, 117) En la sociedad industrial, el consumo conspicuo va a la esposa del hombre de negocios que no
debe trabajar y concentrarse en organizar la vida social (para los negocios) del mismo que ya pierde el
carcter de ocioso, lo que se complementa o substituye con el consumo de bienes. En todos los casos, aunque
Veblen no lo trata como un valor negativo, hay un desperdicio de tiempo y de bienes. (p. 125)
4
Para Rutherford, sin embargo, la idea de Veblen de que la economa aprendiera de las
ciencias naturales tena que ver con la observacin de los hechos, la conformacin de
hiptesis de trabajo y su comprobacin por medio del procesamiento de los datos en
perodos largos de tiempo que permitiera validar o rechazar las hiptesis. Esta idea termin
calando fuerte en la profesin de los economistas.
Veblen haba rechazado la idea de que la sociedad pudiera ser perfeccionada y el hombre
pudiera llegar a ser un modelo o la naturaleza humana ser optimizada por los ingenieros
sociales. Esto se derivaba tambin de la teora de la evolucin que descartaba que las
especies tuvieran algn fin u objetivo final pues los fenmenos ocurran de manera
estocstica, casual y acumulativa. (Veblen, 281 y 282) North ha recogido algo del modo de
pensar que surge de Veblen y la manera como absorbi la teora de la evolucin para
argumentar en contra de las teoras de la historia teleolgicas o finalistas. Marx, por el
contrario, supuso que la naturaleza humana era maleable y que poda superar sus
determinaciones biolgicas por un creciente auto-conocimiento, tal cmo suceda en la
dialctica hegeliana con el desarrollo humano que progresara hasta alcanzar todo su
potencial.4
En Marx, la conciencia de clase lleva a la accin que termina por derrocar al capitalismo lo
que permitira la creacin de un nuevo hombre solidario, trabajador, sacrificado y creativo.
Pero el hombre es una especie que defiende su espacio vital y de reproduccin, lo que lo
impulsa a actuar de manera egosta, como lo seal Darwin en su momento para todas las
especies. Marx crey que l haba logrado en economa lo que Darwin haba hecho en
biologa y se cuenta que le envi El capital al bilogo con ese mensaje, que se qued sin
respuesta. La razn es que Darwin no aceptaba que ninguna especie, incluyendo a la
humana, tuviera algn fin y que, por el contrario, los cambios y mutaciones en las especies
surgan de procesos iterativos, gobernados por la casualidad.5
Lo cierto es que no hay una buena razn para que los hombres acten de manera
cooperativa para liberarse de sus amarras o persiguiendo su inters de clase. Si lo hacen, es
por razones ideolgicas, imperativos religiosos o por normas sociales que as lo dictan. Es
el problema del oportunista, que Mancur Olson destac en su Lgica de la accin
colectiva, quien impide que las organizaciones logren el apoyo explcito y el
4
Es notable como Marx pens que el hombre superara eventualmente el reino biolgico en el comunismo:
"Darwin no supo que amarga stira acerca de la humanidad... estaba elaborando cuando mostr que la libre
competencia, la lucha por la existencia que los economistas consideran como el logro mayor de la historia, era
la condicin normal del reino animal. Slo una organizacin consciente de la produccin social, en la cual la
produccin y la distribucin estn planificadas, puede levantar a la sociedad humana por encima del reino
animal". (Citado por Isaiah Berlin, en su Karl Marx)
5
En un libro fascinante llamado "El club de los metafsicos" sobre la historia intelectual de Estados Unidos
en el siglo XIX, Louis Menand establece lo importante que fue el darwinismo para restarle estatus cientfico a
las teoras creacionistas y racistas que planteaban que el hombre negro haba sido creado por Dios como una
subespecie que deba estar sometida a la voluntad del hombre blanco. La teora de la evolucin planteaba, por
el contrario, que el hombre y todas sus razas surgan de un mismo tronco y que tenan las mismas
capacidades. La nueva teora con su idea de procesos casusticos impuls tambin el desarrollo de las
matemticas de la probabilidad y los mtodos estadsticos estocsticos.
5
financiamiento de sus beneficiados, a menos que cuenten con medios coercitivos como el
piquete y/o legales (retencin en la fuente) para obtener las cuotas que garanticen su
cabildeo.
North destaca que Marx no pudo pensar adecuadamente este problema y lo resuelve de
manera idealista. Es posible que la humanidad camine en alguna direccin, pero eso no lo
sabemos y no ayuda a la comprensin de la historia suponer que va hacia el reino del
comunismo. North hace un esfuerzo por abstraer la moral del anlisis no tiene que
identificar quienes son los agentes buenos y cules los malos para entender los incentivos
y motivaciones que tienen los grupos de inters para actuar de la manera cmo lo hacen.
Los neo-institucionalistas, Mancur Olson en particular, encuentran que los trabajadores se
sindicalizan mientras que los capitalistas, las profesiones y las clases medias se agremian
para poder influir sobre las decisiones de gobierno y extender su poder, pero cada uno de
ellos tiene problemas de organizacin y cada uno influye de alguna manera sobre las
decisiones pblicas.
En la historia del siglo XX, las revoluciones fueron propiciadas por crisis sociales o guerras
en las que pequeas organizaciones disciplinadas, formadas por militantes fanticos y
tambin altruistas, capturaban el poder de manera estratgica y erigan Estados sobre la
base de partidos nicos. Aunque estas corrientes pragmticas y realistas como las que
integraban Olson y North eran bastante conocidas en los pases anglosajones, en Colombia
se conocen poco y son todava consideradas anatemas, en parte por la gran influencia que
ha mostrado el marxismo en el desarrollo de las ciencias sociales en el pas. Hay una
defensa explcita del holismo o del colectivismo metodolgico en contra del individualismo
que est a la base de la filosofa y las ciencias sociales anglosajonas y en partes de la
Europa continental.
North ha planteado que ha tomado del marxismo las nociones de cambio histrico,
encontrando que la relacin entre fuerzas productivas y relaciones sociales es una
herramienta valiosa para entenderlo, y que las relaciones sociales contienen los derechos
de propiedad, que es otra nocin fundamental para entender el desarrollo capitalista o su
carencia. Aunque North no acepta la nocin de modo de produccin marxista, si tiene en
cuenta las caractersticas y reglas de juego de los regmenes que precedieron al pleno
triunfo del capitalismo en Europa y que, en lugares como Espaa y Francia, retrasaron su
llegada. Sin embargo, para Marx en algunos lugares de su obra, la super-estructura, que
equivaldra en este caso a las instituciones jurdicas e ideolgicas, seran una simple
reflexin de la estructura econmica. (Acemoglou. 3) El nfasis de la obra de Marx est en
las relaciones duras de produccin; l considera que la esfera del intercambio, donde
aparecen precisamente los costos de operarla o de transaccin, no guarda la menor
importancia.
Pero North tambin se separa de Olson pues lo encuentra pesimista frente a las
posibilidades de cooperacin humana; anota que en la teora de juegos hay cooperacin
bajo ciertas condiciones y que existen tambin en las personas impulsos altruistas y de
solidaridad, por fuera de motivos de reputacin que inciden en comportamientos
constructivos. (North, 1993, 25) Al desarrollar la nocin de costos de transaccin y
aplicarla al anlisis histrico, North est observando con un microscopio la super-estructura
6
social y calculando los costos ocultos de transar: informacin, seguridad, legalidad,
confianza y garantas. El mercado es una elaborada construccin regulada por el Estado y
en particular por el parlamento. Un estado depredador como el del absolutismo europeo
frenaba el desarrollo de la acumulacin privada de capital cuando aplicaba impuestos
arbitrarios y excesivos, incluyendo la falsificacin de la moneda o el impuesto que
acompaa a la inflacin. Eso significa que los derechos de propiedad no estaban
asegurados ni defendidos por el Estado, por lo cual era difcil que se profundizaran los
mercados, las fuerzas productivas y se diera un crecimiento econmico constante y
sostenido en el tiempo. Lo crucial en un enfoque que North comparte con Olson es el de la
creacin del excedente social, de su distribucin y de su canalizacin hacia la inversin.
Las condiciones polticas que permiten este proceso de acumulacin explican que el
sistema, ya sea socialista o capitalista, sea llevado o no al desarrollo econmico profundo.
Marx vera las revoluciones burguesas como el producto de unas formas nuevas de producir
mucho ms eficientes que las del feudalismo, que fueron fortaleciendo a la burguesa
sistemticamente, hasta prestarle la fuerza con qu derribar el viejo rgimen. Los
institucionalistas entendern el proceso como ms gradual y el estado absolutista como la
gran innovacin poltica que permiti monopolizar los medios de violencia y limitar la
justicia privada, mediante el desarrollo de un sistema judicial pblico. (Bates) Ms
adelante, bajo la democracia liberal, el Estado de derecho proscribi la venganza y se entr
en una etapa de civilizacin, en el sentido de reducir drsticamente la violencia para
resolver conflictos inter-personales o grupales.6
Bates destaca la importancia que tuvieron las guerras que propiciaron que los gobiernos
tuvieran que recurrir a sus ciudadanos ms ricos para que tributaran, lo que eventualmente
empoder a parlamentos y condujo a formas ms democrticas de gobierno. Para el caso de
Japn, Corea del Sur, Taiwn o Malasia, las situaciones de guerra indujeron a que los
gobiernos asumieran el inters nacional y enfatizaran el desarrollo econmico, como parte
de una estrategia de defensa nacional. Dejaron entonces de defender intereses particulares o
buscaron el desarrollo del excedente econmico, en vez de depredarlo. Para Amrica Latina
y para el frica, Bates encuentra que se dio con frecuencia una coalicin de intereses que,
arropado en interpelaciones populistas, depredaron los sectores exitosos econmicamente,
generalmente exportadores, y lo hicieron, por lo general, perdiendo los equilibrios
macroeconmicos de sus pases.
La ayuda internacional en un mundo bi-polar y el financiamiento de los dficit de los pases
por las agencias multilaterales fren el proceso de recurrir en forma seria a la tributacin
local, alejndolos de las formas polticas democrticas y llevndolos a la inestabilidad
macroeconmica. As mismo, las ayudas militares a los pases en conflicto frena el proceso
de interaccin entre el gobierno y los contribuyentes y, por lo tanto, se erige en
impedimento a la construccin de instituciones ms democrticas.
6
En Tiempo de morir, de Gabriel Garca Mrquez, el personaje principal ha matado en duelo a su oponente,
paga 18 aos de crcel y, cuando sale de prisin el hijo de este ltimo pretende ultimarlo para saciar su
venganza, ejercer su justicia privada, sin importar que ha cumplido con la pblica. Se aproximara al lema
siciliano que describe Jon Elster: dos ojos por un ojo.
7
Los costos de transaccin y las instituciones
Los neo-institucionalistas son crticos de la ortodoxia econmica en varios sentidos. Como
se mostr, han introducido una psicologa experimental para sustituir el utilitarismo y el
propio proceso de optimizacin, lo que hace al individuo un agente menos racional y
soberano que el supuesto por la teora neo-clsica. Herbert Simon defini a los agentes
ejerciendo una racionalidad acotada o limitada por las carencias de informacin aludidas y
por los propios procesos cognitivos de los agentes. (Simon) Eso significa que los agentes
disponen de informacin incompleta, que es costoso conseguir informacin adicional y que
incluso con buena informacin los modelos mentales de los agentes que la interpretan
pueden estar operando de manera equivocada frente a la realidad. Ms importante an es
que las instituciones guan su comportamiento, las normas sociales castigan o aprueban sus
acciones, de tal modo que las decisiones econmicas ptimas slo se pueden tomar en
ambientes institucionales propicios a la creacin de riqueza. Es posible entonces que no se
puedan tomar buenas decisiones cuando las instituciones estn montadas sobre sistemas
polticos que favorecen a muy pocos, o que no tienen manera de orientar de manera
cooperativa los intereses sociales; lo que hacen entonces es propiciar la captura de rentas e
incentivar la redistribucin de la riqueza y no la generacin de la misma.
Los neo-institucionalistas introducen un concepto que es muy importante para establecer el
nivel de friccin en un sistema econmico y que est constituido por los costos de
transaccin. Esta fue un rea iniciada por Ronald Coase tan temprano como 1937, en la que
observ que las empresas tenan la opcin de transar a travs del mercado o dentro de sus
premisas, donde las operaciones se contabilizaban pero no tenan que ser transadas una a
una. Esto lo llev a sealar que la empresa se organizaba como tal para ahorrar costos de
transaccin: "en ausencia de costes de transaccin, no existe fundamento econmico para la
existencia de la empresa" (Coase, 19). Los costos de transar los denomin como "el coste
por utilizar el mecanismo de precios", (Coase, 13) para afirmar que al hacerlo de esa
manera, la empresa contrataba a largo plazo a trabajadores probados, sus administradores
tambin y sus proveedores y compradores estaban envueltos en procesos de contratacin
flexible y de largo plazo. Sera costossimo contratar diariamente por una jornada a todos
los trabajadores de una empresa industrial, aunque ese mtodo puede resultar adecuado
para cosechar tomates. Unos servicios no tenan por qu estar dentro de la empresa y sala
ms barato sub-contratarlos por fuera, como son la vigilancia y el aseo. La empresa
entonces saca del mercado muchos de sus procesos, porque sera contraproducente e
introducira mucha inestabilidad estar contratando diariamente trabajadores o
administradores.
Coase tambin relacion los costos de transar con el intercambio de derechos de propiedad
y cmo se podan negociar los costos asociados a estos intercambios entre los agentes.
Oliver Williamson ha trabajado extensamente los temas enunciados por Coase pero
tambin por Hayek, (Williamson, 19) en cuanto los agentes econmicos se adaptan a los
cambios ocurridos en su entorno y esto no poda ser capturado por el supuesto de la
competencia que era externo a los procesos productivos y de intercambio. Los costos de
transar son considerados nulos por los microeconomistas neoclsicos y, sin embargo, al
desmenuzarlos aparecen en forma protuberante costos legales, de ejecucin, de vigilancia y
8
los costos de informacin, de cuya observacin ha surgido una teora que constituye el
aporte de George Akerloff y de Joseph Stiglitz a la ciencia econmica.
Los gobiernos que impiden la profundizacin de los mercados o que permiten una alta
inflacin estn generando mala informacin que conduce a que muchos agentes tomen
decisiones equivocadas sobre su produccin y ventas que los empobrecen. En el caso de la
inflacin, la seal de precios viene falseada por el exceso de demanda monetaria y da lugar
a reacciones inapropiadas de los productores. Hay negocios en los que uno de los agentes
tiene una informacin de la que carece el otro y lleva a que este salga perjudicado, lo que se
entiende como informacin asimtrica. En un medio racionado por el gobierno, los accesos
a ese tipo de bienes proveen una renta que es compartida a veces con el funcionario que
rubrica el privilegio. La informacin misma es costosa y el agente nunca sabe cundo ha
recopilado suficiente de ella para tomar buenas decisiones.
Existen tambin los costos de emprender negocios de lo que ha surgido una teora
econmico-legal sobre los contratos y que pasa cuando estos son cumplidos a medias o
incumplidos, los costos de vigilarlos y hacerlos cumplir, donde se vuelve a unir la
economa y las instituciones legales de la sociedad. Todos sabemos que las empresas
cuentan con oficinas jurdicas o contratan continuamente a los bufetes de abogados.
Sabemos tambin que las empresas se forman para escapar de las operaciones de mercado o
para hacerlas estables.
Ms importante para el funcionamiento adecuado del sistema capitalista es contar con un
sistema de justicia imparcial y eficiente que garantice que los conflictos son resueltos
rpidamente y en funcin de sus mritos. Que todo conflicto sea mediado por una tercera
parte, en palabras de North, que deje a todos los litigantes relativamente satisfechos. Si la
justicia es de mala calidad y plagada de ineficiencia, habr miles de negocios que nunca se
llevan a cabo, los seguros sern prohibitivos y proliferarn los litigios que se resuelven de
manera privada o recurriendo a para-justicias y, de nuevo, a la venganza que no a la
justicia.
Las instituciones y la historia
Para North y sus seguidores que son historiadores econmicos, el pecado mortal de la
ortodoxia es su a-historicismo y declaran que "la historia es importante" para examinar las
instituciones que le dan forma al intercambio y que en los estudios de North y Thomas y
North revelan cules instituciones contribuyeron al desarrollo econmico profundo de
Occidente, tomando los casos de Inglaterra y Holanda en Europa o Estados Unidos y cuales
otras frenaron al capitalismo en pases como Espaa y Portugal o en la Amrica Latina. Los
pases exitosos en su desarrollo capitalista compartieron el haber tenido revoluciones
democrticas que establecieron la divisin de poderes y prescribieron el despotismo. Esto
fue fundamental con relacin a los impuestos y a la inflacin. Los ciudadanos y los
empresarios no pudieron ser abusados por los gobiernos porque todo impuesto deba ser
aprobado y negociado por el parlamento. Este a su vez le estableci controles al gasto
pblico y a que el gobierno gastara de acuerdo con sus medios. Si se extralimitaba deba
hacerlo recurriendo a la deuda pblica voluntaria y no a los prstamos forzosos ni a la
inflacin.
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Al tiempo que el parlamento elegido por el pueblo e independiente del soberano
garantizaba impuestos justos, un banco central independiente (privado en los casos de
Inglaterra y Holanda) garantizaba que el soberano no abusara de la emisin. Elster hace el
paralelo entre la independencia de la justicia del gobierno, para que este no persiga a la
oposicin y le ofrezca impunidad a los crmenes de sus funcionarios, con la del banco
central, para que el soberano no pueda abusar de la emisin y financiar sus gastos o
garantizar su re-eleccin. Hoy en da tenemos el curioso apoyo de los economistas que se
consideran progresistas a que el banco central sea dependiente del gobierno y este pueda en
efecto abusar de la emisin monetaria o a que sea mala paga: el garante de que todos
cumplan sus contratos se vuelve el ms vulnerador de ellos, sin importar los riesgos que
conlleva. Existe una abundante evidencia latinoamericana y de los pases del frica de que
tales abusos conducen a resultados catastrficos para toda la poblacin de cada pas que ha
emprendido ese curso.
Otros elementos histricos importantes de las instituciones democrticas fueron una
revolucin fiscal y otra financiera. La primera oblig al gobierno a ser eficiente y a invertir
los recursos pblicos de manera racional, replicando la organizacin empresarial pero
sobre-imponindole una burocracia meritocrtica, bien preparada y bien paga, cuya funcin
era optimizar los intereses colectivos. La revolucin financiera tuvo que ver con el
cumplimiento impecable que tuvo el Estado para sus compromisos de deuda. Una
condicin previa para ello fue la derogacin de las leyes contra la usura impuestas por la
Iglesia Catlica, que enredaban los contratos de deuda para evadir las regulaciones y que le
permitan a veces al deudor zafarse de sus compromisos si renegaba pblicamente de la
deuda y denunciaba al acreedor ante la justicia eclesial.
El novo Estado permiti el surgimiento del mercado de deuda pblica que estableci la
curva de rendimientos de todos los plazos, convirtindose en el papel ms seguro y el de
menor tasa de inters, sirviendo de gua a la conformacin de un gran mercado de capital
privado que surgi precisamente en Londres y Amsterdam, y ya en el siglo XIX en Nueva
York. All acudan los mandatarios y empresarios de los pases del continente europeo que
repriman sus propios sistemas econmicos y financieros a conseguir prstamos mucho ms
baratos que los que se podan lograr en sus pases. Un Estado grande que recoga impuestos
altos para la poca pero a la vez justos, que era eficiente y que contaba con un enorme
apalancamiento financiero fue lo que permiti que tanto Inglaterra como Holanda y en
eventualmente los Estados Unidos se convirtieran en imperios que pudieron ampliar sus
fronteras comerciales y de inversin.7
Quiero destacar que los pases lderes del capitalismo fueron todos centros de la reforma
protestante y que ella condujo a una separacin de la religin del Estado. Aunque North
argumenta que esto no es fundamental, a m me parece que tiene mucha importancia en el
7
El dependentismo explicaba la riqueza de los pases imperialistas por el excedente que le extraan a los
pases pobres. Sin embargo, el surgimiento de los imperios modernos como tales requiri de un excedente
grande, a su vez hecho posible por una elevacin de la productividad del trabajo, con que financiar la
avanzada militar que garantiz un control territorial extenso. Una vez lograda esta avanzada, los excedentes
locales ampliaban an ms los del imperio.
10
diseo inicial de las instituciones latinoamericanas: la ideologa de la contra-reforma
impidi desarrollar las instituciones polticas liberales que son las que regulan y
profundizan los mercados. Fueron estas instituciones las que garantizaron el crecimiento
econmico y un reparto relativamente equitativo de sus frutos, especialmente cuando la
tributacin se utiliz para financiar los servicios sociales bsicos y para aumentar la
igualdad de oportunidades de la poblacin, por medio de la educacin universal y gratuita.
Un proceso muy importante que se desarroll en todos estos pases fue un mayor acceso a
la educacin y en Estados Unidos a la propiedad de la tierra. Esto dio lugar a una clase
media al lado de una clase trabajadora que fue incidiendo para que el poder fuera
fraccionado y se impusieran los intereses generales de muchas ms personas. El peso de la
clase media en una sociedad es importante para que la poltica tienda a beneficiar a ms
individuos. Mariscal y Sokoloff han examinado el papel jugado por el sufragio electoral y
la educacin en Amrica del Norte y del Sur y encuentra que las estructuras de propiedad
ms democrticas y el disfrute de derechos de votacin ms amplios en Canad y el norte
de los Estados Unidos dio lugar a un proceso de intensivo de educacin de sus poblaciones,
mientras que en el sur esclavista de Estados Unidos y en la Amrica Latina, con estructuras
latifundistas de propiedad del suelo y escasa diseminacin de los derechos al voto, la
educacin obtuvo una cobertura muy inferior y sus deficiencias persisten en el siglo XXI.
Mientras que en el norte de Estados Unidos haban eliminado el analfabetismo en 1830 con
un sistema gratuito educativo basado en impuestos prediales, en Colombia en el ao 2002
todava queda un 10% de la poblacin que no sabe leer ni escribir y 50% de la poblacin no
termina la secundaria, mientras que el impuesto predial no alcanza a ser 1% del PIB. La
educacin ac depende de un imbricado proceso centralista que ha generado su contraparte,
un poderoso sindicato que est en posicin de capturar parte del presupuesto.
James Robinson argumenta en una entrevista (http://wepmondo.com) que North ha hecho
un trabajo muy importante para determinar las instituciones que favorecieron el desarrollo
continuo de los pases ejes de Occidente pero que plante el atraso de Amrica Latina como
el lado negativo de este proceso al ser colonizados por los pases que fracasaron en su
desarrollo econmico hasta casi finales del siglo XX, Espaa y Portugal. Robinson, quien
tiene logros en la teora de juegos aplicada a situaciones polticas y de desarrollo
econmico, comenta que los postulados de North son muy difciles de formalizar
matemticamente. "La contribucin de North es muy interesante y propone ideas muy
agudas, pero nunca aterriza en una explicacin coherente del desarrollo comparativo".
Agrega que le queda un amplio campo de anlisis de las instituciones y de la poltica en
Amrica Latina para especificar la manera como se ha bloqueado el desarrollo econmico y
que es fundamental estudiar y entender los nuevos pases africanos.8 Ah tenemos el dilema
entre supuestos simplificadores que permiten avanzar la formalizacin matemtica de una
teora y la observacin de la realidad de la cual se extraen algunos hechos sobresalientes
con que ofrecer explicaciones del comportamiento y que no cuenta con la elegancia de los
modelos formales.
8
Uno puede advertir que el fracaso econmico de Colombia fue durante el siglo XIX, pues durante el siglo
XX tuvo un comportamiento exitoso, bastante sostenido, al tener un crecimiento per cpita entre 1.5 y 2.5%
por ao durante el siglo.
11
Junto con Acemoglu y otros economistas y cientistas polticos, Robinson ha planteado que
los pases excoloniales que tienen un pobre comportamiento econmico hoy en da fueron
organizados como sistemas extractivos con base en plantaciones y minas, lo que determin
una estructura social sesgada por este hecho primigenio. (Acemoglu et al) El excedente
generado es entonces capturado por regmenes poco democrticos que entran
frecuentemente en fases de altas devaluaciones, cesacin de pagos, hiperinflaciones o sea
pierden con frecuencia sus equilibrios macroeconmicos. En cambio, los pases
colonizados por poblaciones europeas, lo que Arrighi llamara "colonias de poblamiento"
(Estados Unidos, Australia, Nueva Zelandia y podramos aadir nosotros que regiones
como Antioqua y Santander en Colombia o Costa Rica) generaron sistemas ms
igualitarios, mltiples fuentes de excedentes y con ello una mayor base democrtica de sus
gobiernos. Esa estructura poltica repercuti tambin para que tales pases o regiones
progresaran y mantuvieran sus equilibrios macroeconmicos.
Comienzan a proliferar las aplicaciones economtricas al estudio de las instituciones en la
forma de hacer paneles con cientos de pases con los que se pueden hacer comparaciones
interesantes. Uno comienza a ver propuestas en las que se plantea variables geogrficas,
institucionales y econmicas para establecer relaciones estadsticas entre ellas. El problema,
en mi modo de ver, es que replican la lgica de que primero est el modelo que se verifica
mediante correlaciones de las variables, desapareciendo los mecanismos de transmisin, las
razones de causalidad que tanto han enfatizado los viejos institucionalistas y los histricos
como North.
Aplicaciones a Amrica Latina
Existen dos trabajos de North en combinacin con Barry Weingast que creo que se
convertirn en clsicos de las ciencias sociales. El primero, citado atrs, muestra el
surgimiento de las instituciones democrticas liberales, despus de la revolucin burguesa
en Inglaterra, lo que hace muy inteligible el rol jugado por el parlamento, la justicia del
comn y el banco central en la conformacin de frenos y balances que dieron lugar a
compromisos crebles por parte del Estado a largo plazo, en el sentido que respetara los
derechos de propiedad y no abusara ni de los impuestos ni de la inflacin. 9
El segundo trabajo, apoyado por el historiador latinoamericanista William Summerhill, es
una comparacin entre la regin de Amrica colonizada por Inglaterra, que implant sus
instituciones democrtico-liberales en el norte del continente, y la llevada a cabo por
Espaa con sus correspondientes instituciones monrquicas y corporativas. El tema de base
es cmo los dos sistemas reaccionan frente a un cambio violento de rgimen, el proceso de
9
En los aos 70 la discusin dentro de la izquierda colombiana estuvo dominada por la vigencia de la
revolucin democrtica, entre los que defendan la estrategia de la revolucin por etapas, que deba ser
llevado a cabo antes de adelantar la revolucin socialista, y los que defendan la simultaneidad de ambas
revoluciones, a la manera leninista o trotskista. Nadie discuti que la revolucin democrtica levantaba
protecciones permanentes contra el despotismo, mientras que e


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